domingo, 27 de noviembre de 2011

La NASA lanza a Curiosity, el rover más grande y sofisticado a Marte

El rover Curiosity de la NASA, el más grande y sofisticado hasta el momento, despegó ayer sábado en dirección a Marte, donde buscará señales de vida que haya existido allí.

Curiosity, que tiene el tamaño de un auto y pesa una tonelada, tiene un rayo láser para analizar rocas interesantes y una serie de herramientas que analizarán su contenido.

Posee un brazo robótico, un taladro y un conjunto de 10 instrumentos científicos, incluyendo dos cámaras de video a color.

Arriba: Animación de la misión MSL. Crédito: NAS/JPL.

Los sensores le permitirán informar sobre el clima marciano y los niveles de radiación en la atmósfera -dato importante para la NASA ya que ambiciona futuras misiones de exploración humana.

Conocida formalmente como Laboratorio Científico de Marte (Mars Science Laboratory, MSL), la nave fue lanzada a las 10:02 EST (15:02 GMT o 12:02 en Argentina) a bordo de un cohete Atlas V para comenzar su viaje de casi nueve meses al Planeta Rojo.

Llegará a Marte entre el 5 y 6 de agosto de 2012. En ese momento, Marte se encontrará a 248 millones de kilómetros de la Tierra.

La nave tuvo un costo de construcción y lanzamiento de 2,5 mil millones de dólares, y ha sido descripta por la NASA como "una máquina de ensueño."

Es alimentada por combustible nuclear y tiene cerca del doble en tamaño de los rovers gemelos de la NASA, Spirit y Opportunity, que aterrizaron en Marte en 2004.

Arriba: Comparativa de los tamaños de los rovers anteriores. De izquierda a derecha son Mars Exploration Rover, Sojourner y Curiosity. Crédito: NASA / JPL.

Los científicos esperan que envíe información valiosa sobre el pasado, presente y futura habitabilidad de Marte para ayudar al plan de una misión humana de la agencia espacial, tal vez para la década de 2030.

Si bien el rover no está equipado para detectar organismos vivos, puede encontrar muestras de carbono orgánico que indica si la vida existió alguna vez en Marte, o que tal vez aún existe en forma microbiótica.

Uno de los instrumentos claves a bordo es un proyecto conjunto de Estados Unidos y Francia, denominado Investigación de Química y Cámara, el cual puede emitir un rayo láser con la energía de un millón de lámparas eléctricas para decirle a los científicos de qué está formada una roca marciana.

"Es como un brazo que puede alcanzar hasta 8 metros de distancia, limpiar algo, analizarlo y de hecho mirar a la superficie desgastada y al interior de la roca al mismo tiempo," dijo Roger Wiens, investigador principal.

El brazo robótico del rover, por otro lado, puede perforar el suelo o las rocas para crear polvo, y un laboratorio químico a bordo puede analizar el polvo e informar a los científicos sobre su contenido.

El Cráter Gale (4,5 grados latitud sur, 137,4 grados longitud este), cerca del ecuador Marciano, fue elegido como sitio de aterrizaje para Curiosity porque contiene una montaña de cinco kilómetros y muchas capas de sedimento que podrían revelar un mucha información sobre el pasado húmedo del planeta.

"Va a buscar lugares que fueron habitables en el pasado o potencialmente en el futuro o actualmente," dijo Mary Voytek, directora del Programa de Astrobiología de la NASA.

El cráter en sí mismo está en una baja elevación por lo que los científicos creen que si alguna vez Mate tuvo cuerpos de agua es muy probable encontrar evidencia en ese lugar. En cada lugar donde existe agua en la Tierra, existe alguna forma de vida.

Primero, el rover tiene que viajar unos 570 millones de kilómetros, llegar intacto y sobrevivir a un elaborado descenso con cohetes y cuerdas para su amartizaje.

El proyecto durará dos años terrestres, o un año marciano completo, pero la NASA espera que como en el caso de rovers anteriores, Curiosity superará este margen de tiempo.

Opportunity aún sigue enviando información a Tierra, mientras que Spirit quedó incomunicado el año pasado.

Cerca de una docena de misiones a Marte han sido lanzadas en las últimas tres décadas por agencias espaciales internacionales, pero sólo cerca de la mitad tuvo éxito. La exploración de Marte por parte de la NASA comenzó en 1976 con la nave Viking.

Más información:
Página de la misión MSL (NASA)

Fuente: NASA.

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